herculiani seniores painted figs 20mm

Herculiens seniors – Herculiani Seniores

C’est simple, il n’y a pas d’armée romaine en Gaule sans les meilleures unités de l’Empire : la légion palatine des Herculiens Seniors (Herculiani Seniores), qui partage ce rang avec son inséparable sœur jumelle des Joviens Seniors (Ioviani Seniores).

C’est peu de dire que cette légion est l’élite de l’élite. D’ailleurs, la notitia dignitatum, pour qui l’ordre de citation des unités est un indicateur de leur prestige, cite en premier cette « brigade » (Herculiani et Ioviani), devant les centaines d’autres unités qui composaient l’armée romaine du quatrième et cinquième siècle.

A l’origine, cette unité avait été créé par l’Empereur Dioclétien. Il avait promu deux légions illyriennes (la I Iovia et la II Herculia) au rang de garde impériale, après en avoir apprécié la valeur sur le front du Danube.

Herculiani seniores
le fulcrum va se mettre en place !

Elles étaient aussi fameuses pour leur maniement du martiobarbulus (ou mattiobarbulus, appelé aussi plumbatae), un grand dard lesté au plomb, avec une tête en fer barbelé. Chaque légionnaire en avait 5, dont le lancement avant le corps à corps faisait des dégâts considérables dans les dernières secondes avant l’impact des deux lignes d’infanterie. Il faut imaginer les premières lignes ennemies, décimées, effrayées et alourdies par ces dards mortels, qui doivent ensuite ce coltiner un corps à corps avec une ligne impeccable de légionnaires lourds à la discipline de fer…

herculiani seniores martiobarbuli mattiobarbuli plumbatae spiculum
A l’origine, à la fin du IIIème sièce,  les Herculiens seniors ressemblaient à ce légionnaire en tenue d’été. A noter les 5 plumbatae glissés dans son bouclier

Ces deux unités reçurent les surnoms d’Herculiens et de Joviens,faisant  référence aux deux divinités protectrices des deux empereurs de l’époque, Maximien « Hercule » et Dioclétien « Jupiter ». Même après la christianisation de l’Empire et de l’armée, cs unités gardèrent leur nom et leurs symboles, pourtant païens.

Ce fut le début d’une longue carrière pour ces deux inséparables légions, dont les victoires jalonnent l’histoire militaire du bas-empire Romain. Pourquoi inséparables ? Parce que les Romains avaient l’habitude de faire combattre leur légions par paire, par « brigade ».

La défense de l’Occident Romain reposait d’ailleurs sur peu d’unités de valeur fréquemment employées : les Herculiens et Joviens donc, mais aussi les Divitiens (Divitenses seniores) et Tongriens (Tongrecani seniores), deux légions palatines de Gaule Belgique, ainsi que les auxiliats palatins des Cornutes (Cornuti seniores  ) et des Brachiates (Brachiati seniores), des Celtes (Celtae) et des Pétulants (Petulantes), des Bataves (Batavi seniores) et des Hérules (Heruli), des Victorieux (Victores) et des Joves (Jovii).

Comme les troupes d’élite actuelles, on les retrouve sur tous les fronts, elles sont de toutes les campagnes et expéditions majeures. Ce sont un peu les US Marines du IVème siècle !

herculiani painted
Les « Marines » de l’Antiquité !

Elles représentaient une telle importance dans le dispositif militaire romain que leur commandement était confié à un Comte, grade considérable, d’ordinaire attribué à des responsable de théâtres d’opérations entiers. L’un d’entre eux, Magnence (Flavus Magnus Magnentius), fut même un usurpateur qui fit peser une lourde menace sur le pouvoir Impérial de Constance II. Un autre, moins célèbre, Varronien (Varronius), fut le père de l’Empereur Jovien.

L’empereur Julien, en prenant le commandement de l’armée romaine en Gaule, les emmena dans toutes ses campagnes, jusque dans sa malheureuse tentative perse.

Ammien raconte ainsi que les Herculiens, au moment le plus tragique de la retraite romaine, furent placés en arrière-garde pour protéger l’armée dans son retour infortuné. Les Parthes lancèrent une grande offensive avec toute leur armée, mettant en première ligne leur terribles éléphants de guerre. L’objectif était d’anéantir une armée romaine démoralisée, loin de ses bases, privée de chef (Julien avait été tué quelques jours auparavant) et sans ravitaillement.

Les Herculiens et leurs frères d’armes des Joviens réussirent à repousser l’attaque à eux seuls, et massacrèrent les éléphants ! L’armée romaine put revenir ensuite sans encombres, protégée par ces soldats d’élite intraitables.

herculiens
Tomber sur une patrouille d’Herculiens, c’est pas de chance !

Ces vaillantes troupes connurent aussi la défaite, par les armes d’une armée romaine d’ailleurs. Eugène, ancien rétheur et usurpateur fantoche, s’était soulevé contre Théodose avec le comitatus gaulois en 380. En réalité le véritable chef de l’armée des Gaules était le redoutable Arbogast, Franc parfaitement romanisé. Païen, soutenu par l’aristocratie gallo-romaine et par l’armée occidentale, il affronte Théodose lors de la bataille de la rivière froide (frigidus). Le premier jour, Arbogast et ses Herculiens massacrent les fédérés Goths des Orientaux (plus de 10 000 morts rien que chez eux !!), mais sont battus le second jour, apparemment plus vaincus par des conditions météo terriblement défavorables que par une armée orientale plus faible.

Les Herculiens et les Joviens eurent d’ailleurs droit à un traitement de faveur après la défaite : la profanation de leurs étendards païens consacrés à Hercule et Jupiter. Le très catholique Théodose en profita aussi sans doute pour rabaisser la morgue de ces fières légions Gauloises.

Quinze ans plus tard, on les retrouve encore (avec les Joviens, évidemment !) comme fer de lance de l’expédition impériale de 397 pour reconquérir l’Afrique révoltée.

Mascézel, commandant de l’expédition, n’avait que 5000 hommes, dont quasiment la moitié était fournie par les légions palatines des Herculiens et des Joviens. Ce fut pourtant suffisant contre les 70 000 soldats de son frère (!!) Gildon, dont parmi eux quelques troupes régulières romaines locales.

Les insurgés furent massacrés, alors qu’ils étaient dix fois plus nombreux !

S’ils on considère que la notitia dignitatum a été révisée une dernière fois vers 420, à cette date les Herculiens avaient quitté définitivement la Gaule pour l’Italie. La politique suicidaire de Stilicon de rappels de troupe pour défendre Ravenne laissa le champ libre aux envahisseurs de la Gaule en 407 et provoqua la chute de l’Empire moins de soixante-dix ans plus tard.

L’histoire aurait-elle été différente si ces unités étaient restées sur le Rhin ? Je le crois !

dio herculiani seniores painted figs 20mm
au petit matin glacial de l’hiver, les Herculiens partent légèrement armés pour un coup de main sur une bande de pillards Alamans imprudemment endormis aux environs

Pour réaliser mes Herculiens à l’échelle 1/72 (ou 20mm), les Italeri late roman imperial legion avaient certaines qualités :

  1. une taille un peu supérieure que les Hät. Quand on connait l’importance de ce critère physique dans le recrutement, je m’étais dit que ce serait intéressant. De plus, comme je le souligne dans ma revue des boites disponibles pour la période, les italeri sont les soldats romains du bas-empire les mieux réussis en terme de finesse.
  2. Les magnifiques boucliers amovibles portaient pour certains l’épisème de l’Aigle, extrêmement difficile à réaliser sans gravure, on y reviendra. Pour un peintre amateur et pressé comme moi, l’idéal !
  3. Enfin une pose de lanceur de dards (plumbatae), marque caractéristique des ces légionnaires surentrainés au maniement de toutes les armes, était disponible.
herculiani seniores shield pattern episeme motif bouclier
Les 5 manuscrits médiévaux donnent chacun leur version de l’épisème des boucliers. Je privilégie toujours celui de gauche, provenant de Paris. Pas facile à réaliser, non ?

Malheureusement, les romains tardifs italeri 20mm ont aussi un certain nombre de défauts :

  1. Des poses parfois pas très naturelles, à la limite du grotesque presque. Pire, certaines figurines ne sont pas stables sur leur socle !!
  2. Le faible nombre de figurines portant une armure (lorica hamata ou broigne de cuir) n’est pas idéal pour représenter une unité d’élite dont l’équipement a dû être particulièrement soigné.
  3. Trop d’épisèmes différents pour n’utiliser qu’une boite, ils ont du  penser aux joueurs sur table avec dés, d’ailleurs la boite comprend la mention « wargames approved« , ce qui me fait une belle jambe !

Au final, j’ai réalisé 48 herculiani seniores 20mm, en mettant un maximum d’armati sans pour autant lasser par la répétition des mêmes poses. J’ai donc un certain nombre de scutati, ces fantassins légers protégés par un bouclier et un casque mais sans cotte de maille. Pas d’archers, je les ai gardés pour d’autres unités.

painted herculiani seniores italeri
les boucliers frappés de l’Aigle Noir sèment la terreur chez les barbares !

48 soldats alors qu’il en faudrait 100 ou même 120 ça n’est pas assez, mais au-delà du fait que je n’allais pas acheter 8 boîtes (je me suis arrêté à 4… pour l’instant !), la répétition des poses aurait gâché le tableau.

Ce sont donc pour l’instant seulement 5 centuries, plutôt légères, d’Herculiens qui sont à la disposition du magister equitum per Gallias. Mais quels hommes !

Pour voir ce que j’ai fait des autres Italeri, allez voir les Menapes ou les Brachiates !

PS : Je ferai bientôt un article pour partager avec vous les pépites découvertes sur le web, mais je ne résiste pas à vous montrer celle-ci, issue d’un forum russe. Regardez la qualité de l’épisème, réalisé à la main sans gravure !!!!! Mais qui est cet artiste incroyable ??

hat 8087 herculiani seniores 20mm
peinture hallucinante de maitrise !
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12 réflexions sur “Herculiens seniors – Herculiani Seniores

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